Auchy-les-Mines Frankrijk.
46th Division Memorial 'Hohenzollern Redoubt'.
Auchy-les-Mines Frankrijk.

In de buurt van het Franse dorp Auchy-les-Mines staat een eenzaam monumentje die de gesneuvelden van de Britse 46e (North Midland Division) divisie herdenkt.  De 46e divisie werd in februari 1915, onder bevel van Major General Hon. E.J. Montagu-Stuart-Wortleym, naar het Franse front gestuurd.

 

Tijdens de slag om Loos (25 september – 15 oktober 1915) voerden Britse eenheden hier bij Auchy-les-Mines een intense aanval uit op de Hohenzollern Redoubt. De Hohenzollern Redoubt is vandaag nog slechts een boog aarde die overwoekerd word met struiken. De grond ligt er iets hoger zodat men er een duidelijk zicht heeft op de vlakke velden ten westen van het dorp. Dat is de reden waarom het Duitse leger hier destijds loopgraven, ondergrondse schuilposten en mitrailleurposten aanlegde.

 

De Britse 9e divisie slaagde erin om dit Duitse bolwerk in te nemen maar verloor het dan terug tijdens een Duitse tegenaanval. In de middag van 13 oktober 1915 trok de achter een geloste gaswolk verdoken 46e divisie op naar het Duitse verdedigingswerk. Die finale en mislukte aanval op de Hohenzollern Redoubt zou tevens het laatste hoofdstuk van de rampzalige Slag bij Loos worden.

 

Na de eerste twee aanvalsgolven van de 138e brigade (46e divisie) moest het North Staffordshire Regiment van de 137e Brigade (46e divisie) de derde aanvalsgolf uitvoeren. Zij moesten er de loopgraaf ‘Big Willy’ aanvallen, dat was een zo genoemd gedeelte van het bolwerk dat verbonden was met de Duitse hoofdfrontlijn. Na de inname van Big Willy werd de helft van de overblijvende mannen van de  zesde North Staffords dan verondersteld om samen met het North Staffordshire Regiment door te dringen in Auchy.  Daar moesten ze dan de versterkte gebouwtjes en de gebouwen van het dorp en mijnschacht acht in nemen.

 

De divisiestaf hoopte dat ze de Duitse verdedigers kon uitschakelen met haar artillerie en door het gebruik van gas, nadien moest de infanterie oprukken achter een rookgordijn. Maar de ineffectieve inzet van de stalen gasflessen, sommige werden geraakt door de Duitse artillerie waardoor het geloste gas in de Britse loopgraven dreef en de eigen manschappen onderdompelde in het chloorgas.  De 23 jarige korporaal (later opgeklommen tot kolonel) James Dawson van de 187e compagnie Royal Engineers (genie) kroop uit de loopgraaf en leidde de getroffen infanteristen weg van het geïnfecteerde gebied, daarna tilde hij de cilinders over de borstwering en rolde ze tot op een veilige afstand waar hij ze doorboorde met de kogels van zijn revolver. Zijn kalmte en zijn vlugge reactie op dat kritieke moment leverde hem het Victoria Cross op. Het gas bleef ook in de kraters op het open terrein van het niemandsland hangen. De ongunstige wind, het felle zonlicht en het tekort van artilleriemunitie zou resulteren in een desastreuze aanval.

 

De Staffords verlieten hun loopgraven vijf minuten  voor Zero Hour (13u55 i.p.v. 14 uur ). De Duitse mitrailleurs maaiden de meeste van de oprukkende troepen neer, slechts enkele Britse mannen zouden tot aan het Duitse prikkeldraad geraken. De North Staffords verloren 500 manschappen, de meeste South Staffords werden eveneens neergemaaid door vijandelijk vuur voordat ze de andere helft van hun bataljon die zich al in de loopgraaf 'Big Willie' bevonden bereikten. Het zesde North Staffords ( 2 compagnies A en B) had binnen enkele minuten het grootste deel van haar 17 officieren en 298 onderofficieren en soldaten verloren. Private first class Holden van de A compagnie vernoemde de aanval als “de meest vreselijke aanblik dat hij ooit had gezien”. Hij vertelde ook dat er van hen al honderden waren weggevaagd nog voordat ze het Duitse prikkeldraad konden bereiken.

 

Het Leicestershire Regiment leidde op de rechterkant de aanval met het  Lincolnshire Regiment links. Het Monmouthshire Regiment die toen dienst deed als het pionier bataljon van de divisie bracht de voorraden naar voor en consolideerde de nieuwe posities. Hun aanval begon vijf minuten na Zero Hour ( 14u05) in de veronderstelling dat de rechterflank gedekt zou zijn door de 137e Brigade.. Ze leden echter zware verliezen, de Duitsers bestookten eveneens hun linkerflank vanuit de Dump- en de Madpoint Redoubt.Hun positie werd onhoudbaar!

 

In het begin van de nacht werd beslist om de oostelijke kant van de Redoubt te verlaten en om vlak erachter een nieuwe loopgraaf 'The Chord' genaamd te delven.Een Duitse aanval om de westelijke kant van de Redoubt te bereiken werd afgeslagen door de Sherwood Foresters van de 139e Brigade die reserve was. Kapitein Charles Vickers van het 1/7th Battalion, Sherwood Foresters verdiende een V.C. toen hij hier tijdens verschillende aanvallen stand hield op de barricaden.

 

 

De 46e divisie verloor hier in de loop van de namiddag 3.763 officieren en manschappen. De meeste van hen vielen in de eerste tien minuten van de aanval toen ze 'over the top' gingen. De Britse officiële historicus Brigadier Generaal James Edward Edmonds ( tijdens de oorlog officier bij de Royal Engineers) schreef dat de gevechten van 13-14 oktober 1915 de algemene situatie in geen enkel geval verbeterd hadden. Hij beweerde ook dat het alleen had geleid tot de nutteloze slachting van de infanterie.

 

Sommige van de gevallen mannen werden in geïmproviseerde graven gelegd, later werden velen  herbegraven in het St. Mary's ADS Cemetery bij Haisnes ( Pas-de-Calais). Anderen kwamen echter terecht in een graf zonder enige markering,hun namen staan nu gegraveerd op het  Memorial van  Loos in Dud Corner Cemetery.

 

 

 

 

Meer artikels
Essex Farm Cemetery 'Valentine Joe Strudwick'. 08-02-2016
Boezinge (Ieper) Belgiƫ.

Valentine Strudwick, de zoon van Jesse Strudwick en Louisa Fuller, werd geboren op 14 februari 1900. Inderdaad hij zag het levenslicht  op  Valentijnsdag,  de dag waarop geliefden elkaar extra aandacht geven met cadeautjes, bloemen, of kaarten.

lees meer ...
Australian Memorial Park 'Bullecourt Digger'. 08-05-2017
Bullecourt Frankrijk.

Net buiten het dorp Bullecourt bevindt zich het Australische Memorial park met daarin het bronzen beeld de "Bullecourt Digger".

lees meer ...
Duitse geschutskoepel. 02-11-2015
Ablain-Saint-Nazaire Frankrijk.

Ablain-Saint-Nazaire kreeg het in 1915 net als haar aanpalende buurgemeente Souchez heel hard te verduren.

lees meer ...