Boezinge (Ieper) België.
Essex Farm Cemetery 'Valentine Joe Strudwick'.
Boezinge (Ieper) België.

Valentine Strudwick, de zoon van Jesse Strudwick en Louisa Fuller, werd geboren op 14 februari 1900. Inderdaad hij zag het levenslicht  op  Valentijnsdag,  de dag waarop geliefden elkaar extra aandacht geven met cadeautjes, bloemen, of kaarten. De jongen kreeg de naam van de heilige Sint-Valentijn, maar of hem dat geluk zou brengen ?  Valentine was een jongen uit  Surrey (Engeland) Zijn vader was tuinman, zijn moeder wasvrouw, samen met zijn 3 broers en 3  zussen woonde hij  in 'Orchard Road' in Dorking. Nadat Valentine  de St Paul's School had verlaten deed hij allerlei klusjes en werkte  ook een tijdje voor zijn nonkel die koolhandelaar was. In januari 1915 liep Valentine weg van huis en melde zich aan bij het leger, hij   was  toen amper 14 jaar en 11 maanden oud. Moeder Louisa had haar jongen liever thuis gehouden, haar moederhart was bang en verdrietig! Zijn jonge leeftijd zou geen probleem vormen want hij was groot en sterk, zo kon hij zijn ware ouderdom in het aanwervingsbureau verdoezelen.  De archieven tonen aan dat hij vanaf dat moment zijn eerste voornaam liet vallen en zijn tweede voornaam zou gebruiken, vanaf nu ging hij door het leven als Joe.

 

Na zes weken van training en opleiding sloot Joe zich aan bij de manschappen het 8e Bataljon van de Rifle Brigade en trok samen met hen naar het front. Kort na zijn aankomst werden twee van zijn vrienden, in zijn nabijheid, op slag gedood. Joe, die zwaar geschokt was en leed aan gasvergiftiging werd huiswaarts gestuurd om te herstellen in het ziekenhuis te Sheerness.

 

Na drie maanden keerde hij terug naar zijn regiment in Frankrijk. Amper een week na zijn terugkeer aan het front ontving zijn moeder een brief van Joe ’s bevelvoerend officier, die haar informeerde over de dood van haar zoon. Joe werd op vrijdag 14 januari 1916 gedood door een exploderende artilleriegranaat. Zijn kameraden droegen Joe naar een (toen) kleine begraafplaats achter de linies,  nu Essex Farm Cemetery te Boezinge.

 

Zijn bevelvoerende officier sprak lovende woorden: “Rifleman Strudwick, verdiende het vertrouwen en  het respect van zijn kameraden en zijn officieren, het spijt ons om zo een goed soldaat te verliezen. Namens hen en mezelf bied ik jullie onze oprechte deelneming”

 

 

 

 

Pte Joe Strudwick was één van de jongste slachtoffers  die, jammer genoeg, zo zijn plaats verdiende in de geschiedenis van de Grote Oorlog. Gesneuveld tijdens de 'alledaagse' beschietingen, niet in een veldslag. Het is algemeen aangenomen dat Joe de jongste gesneuvelde Britse soldaat is in de Ieperboog met een gekend graf. Hier houden we geen rekening met het graf van soldaat John Condon ( AGE 14 ) in Poelcapelle British Cemetery in Langemark-Poelkapelle. Pte John Condon zijn leeftijd is erg twijfelachtig, verder zijn er  ook sterke vermoedens dat hij niet ligt begraven onder de grafsteen met zijn naam op!  Op de Menenpoort de memorial van de vermisten staan  'tien'  15 jarigen vermeld met naast de Britse nog 2 andere nationaliteiten.  Het is  belangrijk om ook te vermelden dat van  ruim 2/5 van de vermisten op de Menenpoort de leeftijd niet is gekend!

 

Er zijn echter nog 15 jarigen met een gekend graf in onze Vlaamse velden! In tegenstelling tot het graf van Valentine worden deze veel minder bezocht. Via een leugentje over zijn leeftijd kwam de  Joodse Robert  Barnett bij het  1e  bataljon van The Rifle Brigade terecht. Rifleman  Barnett sneuvelde op 19 december 1914 samen met 26 manschappen van zijn bataljon tijdens een onsuccesvolle aanval op Ploegsteert Bos. Hij werd amper 15 jaar en 6 maanden en ligt begraven in Rifle House Cemetery (Ploegsteert) Komen-Waasten.  Minder dan 10 km daar vandaan  werd de Canadese soldaat Harry Sherman Pope begraven in Wulverghem Lindenhoek  Road Military Cemetery te Heuvelland. Deze  jonge loodgieter loog over zijn geboortedatum 15 juli 1897en werd ingelijfd bij het 3e  bataljon van de Canadese infanterie. Hij sneuvelde op 8 januari 1916. Pas toen kwam zijn ware leeftijd aan het licht. In het oorlogsdagboek van het 3e  bataljon staat het volgende vermeld op die data : “Private Pope van de A compagnie werd doodgeschoten tijdens werken aan een communicatie loopgraaf'”.... Pte Pope was eigenlijk pas 15 toen hij stierf.

 

De voorlopig gekende 15 jarigen die sneuvelden in 'Onze Vlaamse Velden' :

 

Pte Albert Richard Ashley,  Menin Gate

Pte John James Averill, Menin Gate

Rifleman Robert  Barnett,   Rifle House Cemetery

Pte George Eccles Bulleid (Canadian), Menin Gate

Pte Hector MCDonald Cameron(Canadian), Menin Gate

Pte Joseph Edwards, Menin Gate

Pte John Leonard Forsyth-Ingram,(South African), Menin Gate

Rifleman Alfred Henry Edgar Huxtable, Menin Gate

Gunner Charles William Jenkins  Brandhoek Military Cemetery

Rifleman R Jolly, Potyze Burial  Ground Cemetery

Pte F. Laing (Canadian) Maple Copse Cemetery

Pte Clifford Robinson Oulton, (Canadian)  Nine Elms British Cemetery

Pte Harry Sherman Pope,  ( Canadian) Wulverghem Lindenhoek  Road Military Cemetery

Pte R.H. Reeves, Spoilbank Cemetery

Pte Henry Gerald Smith, Menin Gate

Pte Donald McLeod Snaddon, Lijsenthoek Military Cemetery

Pte John I. Smith, (Canadian) Menin Gate

Rifleman Valentine Joe Strudwick,   Essex Farm Cemetery

Pte Walter David Webb,  Menin Gate

Pte Reginald Wilson, Kemmel Chateau Military Cemetery

Pte Sidney Alfred Wyllie, Ploegsteert Memorial

 

 

Vele duizenden minderjarigen, jonger dan 18 jaar logen over hun leeftijd en werden ingelijfd. Sommige met een gevoel van vaderlandsliefde, terwijl anderen deelnamen voor het avontuur en om te ontsnappen aan de slechte omstandigheden waarin zij leefden. De regels  voor aanwerving waren eenvoudig. Technisch gesproken moest men 19 jaar om  te gaan vechten,  inlijving vanaf 18 jaar was mogelijk maar  dan moest  de 'vrijwilliger' in Groot - Brittannië blijven tot dat hij 19 was. De wet kon  echter niet voorkomen dat  velen vanaf 14 jaar zich melden. De jongeren reageerden  vaak op de wanhopige behoefte van het leger om troepen aan te werven. Velen waren ook bang om een 'lafaard' genoemd te worden,en konden de druk van  de samenleving niet weerstaan. ( The Rush To Enlist'). Niemand  verplichte hen, ze kozen er zelf voor in tegenstelling tot vele andere jongens die ouder waren en die verplicht moesten gaan! De inlijvingofficieren kregen een premie ( two shillings and sixpence ) voor iedere nieuwe leger recruut. Wanneer er een fitte gezonde,  fysiek sterke, grote 'knaap' die enthousiast was om te gaan voor hen stond, die voldeed aan de minimale lengte van 1.60m   en met een borstomtrek van 0.86m. werd dikwijls een oogje dichtgeknepen. 

 

Veel mensen hadden aan het begin van de 20e eeuw nog geen geboortebewijs, dus was het ook gemakkelijk om over uw leeftijd te liegen. Wegens gebrek aan harde bewijzen is het moeilijk voor historici om  van vele soldaten de exacte leeftijd te kennen. Ook de gegevens bij  CWGC zijn niet sluitend. Het is algemeen aangenomen dat  onder 14 jaar   het quasi niet mogelijk was om dienst te nemen. Alhoewel, de uitzondering(en) bevestigen de regel?

 

De jongste Britse kind soldaat die deelnam aan de oorlog was Sidney Lewis.  De grote, goed gebouwde  Lewis  ( 1m88. als volwassene ) was amper 12 jaar toen hij zich inlijfde bij het East Surrey Regiment. Als 13 jarige nam hij deel aan de Slag bij Delville Wood tijdens de Slag aan de Somme in juli 1916. Op verzoek van zijn moeder die zijn echte geboorteakte bezorgde aan het 'War Office' werd hij naar huis gestuurd.

 

Ook George Maher was pas dertien toen hij tegen de wervingsofficier loog over zijn leeftijd. Hij kwam bij het 2e  bataljon van het King's Own Royal Lancaster Regiment terecht. Private Maher werd naar het front gestuurd, maar toen  hij zat te huilen tijdens zware beschietingen werd hij verhoord door een officier. Toen pas raakte zijn ware leeftijd bekend. Samen met nog 5 andere 'kinderen' die hadden gelogen over hun leeftijd werd George opgesloten in een trein, die onder bewaking werd geplaatst. Allen werden terug gestuurd naar Groot-Brittannië. Later vertelde hij daar het volgende over: "De jongste was twaalf jaar oud. Een beetje een 'nietig' kereltje. We maakten grapjes dat de andere soldaten hem zouden moeten opheffen om over de loopgraven te zien". Dit verhaal vertelde Maher voor het eerst eind jaren negentig. George Maher werd 97 jaar. Alhoewel,dit verhaal klinkt erg ongeloofwaardig,...

 

Meer artikels
Duits veld altaar. 17-10-2016
Vilcey-sur-Trey Frankrijk.

'Gott mit uns', Duitse protestanten en katholieken, ontwikkelden in die tijd, 1870-1914 ieder hun eigen variant van nationaal bewustzijn.

lees meer ...
Cimitero Militare Austro-Ungarico San Giacomo. 05-02-2018
Bolzano Italië.

In San Giacomo (St. Jakob), ten zuiden van Bolzano ligt een grote militaire begraafplaats met een rijke geschiedenis.

lees meer ...
Ralentis... tu arrives près de mon école! 28-07-2014
Transinne België.

'Ralentis... tu arrives près de mon école!' ligt binnen het schootsveld van dit kanon.

 

Op de loop van het kanon staat in het Latijn: Ultima Ratio Regum ( vrij vertaald: DE LAATSTE HOOP VAN DE KONINGen) Deze leuze staat vandaag nog op het kenteken van de Belgische artillerie. Houwitser, kanon of mortier?

lees meer ...