Ploegsteert (Comines-Warneton) België.
Reenacting in de loopgraven.
Ploegsteert (Comines-Warneton) België.

In de Vlaamse sector werd het verloop van de oorlog medebepaald door haar heuvelachtige landschap. De frontlijn tussen de steden Ieper en Mesen vertoonde er een omgekeerde S-vorm met de stad Ieper en het dorp Wijtschate als de afzonderlijke centra. De Duitsers hadden het over de Ypernbogen en de Wijtschatebogen, de Britten daar in tegen spraken over de Ypres Salient en de Messines Ridge. In de noordelijke Westhoek, vanaf Driegrachten tot Nieuwpoort, hield de onderwaterzetting van de IJzervlakte in 1914 de Duitse opmars nog steeds tegen. De heuvelrug was voor de Duitsers de enige weg die hen naar zee en naar de kanaalhavens Duinkerke en Calais kon leiden. De geallieerden moesten dus de heuvels kost wat kost verdedigen en in hun bezit houden. De strijd was meedogenloos. Britse en Franse troepen brachten de Duitse opmars tot stilstand, de bewegingsoorlog veranderde daardoor in een loopgravenoorlog.

 

In de Wijtschateboog was de Duitse verdediging ondertussen geconcentreerd rond vooruitgeschoven posities op enkele natuurlijke, moeilijk in te nemen hoogtes. Wijtschate was voor de Duitsers een heel belangrijke observatiepost. Vanop de hoogte konden ze alle troepenbewegingen ten zuiden van Ieper, in vogelvlucht op 7 km afstand, waarnemen.

 

De Britse linies lagen een heel stuk lager en geheel in het bereik van de Duitse artillerie. Wijtschate werd door de Duitsers herschapen tot een niet in te nemen vesting. Diverse aanvallen liepen er al te pletter op de versterkte heuvelrug van Wijtschate en Mesen. Omdat het bovengronds niet lukte, bedachten de beide legers een ander plan. Al  van in 1915 ging de oorlog, in de gehele Ypres Salient,  nu ook gedeeltelijk en stilletjes ondergronds uitgevochten worden. Britse (Tunnelers of Sappers) en Duitse (Mineure) mijnwerkers groeven er een netwerk van gangen en tunnels naar en onder elkaars stellingen. Regelmatig lieten ze die dan ontploffen en in de ontstane kraters bouwden zij dan nieuwe versterkte posities uit. In 1916 alleen al zouden de Britten 750 dieptemijnen tot ontploffing brengen en de Duitsers 696. De ondergrondse oorlogsvoering was een race tegen de tijd én tegen de dood!

 

Vanaf januari 1917 zouden er in het niemandsland tussen Hill 60 en Ploegsteert al meer dan 40 Duitse en meer dan 20 Britse mijnkraters zichtbaar zijn. Maar op 7 juni 1917 zouden er nog heel wat kraters bij komen, één van die kraters was krater 20 of Factory Farm Crater ( nu gelegen ten zuiden van de Rue Riche Ploegsteert, Komen-Waasten, niet vrij toegankelijk). De werken aan de dieptemijn die de krater zou tot stand brengen begonnen op 15 februari 1916, in die periode werd vanuit Trench 122 (loopgraaf) ter hoogte van het Bos van Ploegsteert gestart met de aanleg van twee dieptemijnen.

 

Begin juni 1917 waren de dieptemijnen van Trench 122 klaar. Het laden van de mijn die krater 20 zou veroorzaken en onder de gebouwen van een hoeve lag, die door de Britten Factory Farm werd genoemd, werd geladen op 11 juni 1916. De lading van de andere dieptemijn ( Ultimo krater) was al geladen sinds 14 mei 1916. De dieptemijnen waren dus al sinds juni 1916 operationeel, maar net zoals de mijnen gegraven vanuit Trench 127 zouden ze pas tot ontploffing gebracht worden op 7 juni 1917, maar dan wel 7 seconden voor Zero Hour. Als gevolg van afwijkende horloges verliepen er 19 seconden tussen de eerste en de laatste ontploffingen van de 19 mijnen,...  

 

 

Meer artikels
Mill Road Cemetery. 20-03-2017
Thiepval Frankrijk.

Mill Road Cemetery, 800 m ten noordwesten van Thiepval gelegen, is speciaal omdat een deel van de grafstenen plat liggen op de grond, men vreesde voor verzakkingen door de veelvuldige ondertunneling op deze plaats.

lees meer ...
La main des Massiges. 07-09-2015
Massiges Frankrijk.

In een schitterend gebied tussen Reims en Verdun ligt la Main de Massiges.

lees meer ...
Oorlogsmonument. 16-02-2015
Poperinge België.

Poperinge ligt slechts 13 kilometer van Ieper verwijderd, maar toch namen beide steden tijdens de Groote Oorlog een compleet verschillende positie in.

lees meer ...