Givenchy-lès-la-Bassée  Frankrijk.
Tunnellers Memorial 'William Hackett VC'.
Givenchy-lès-la-Bassée Frankrijk.

In de ochtend van 22 juni 1916 was de 43 jarige sapper William Hackett  (254th Tunneling Company) samen met vier andere mijnwerkers bezig met een tunnel te graven onder  de vijandelijke linies in de Noord Franse sector van Givenchy. Ze bevonden zich in de Shaftesbury mijnschacht op een diepte van twaalf meter en op ongeveer een kwart van de afstand naar de Duitse loopgraven toen een Duitse zware mijnexplosie (de Red Dragon Mijn) plaatsvond. Door de schokgolven van de explosie stortte een deel van de schacht in. De vijf mannen zaten vast, hun passage naar de oppervlakte en veiligheid was afgesneden. Bovengronds begon men direct met een reddingsactie.

 

 

Pte. Thomas Collins.

 

 

Na 20 uur bereikten ze eindelijk de tunnellers. Via een nauwe doorgang hielp William drie lotgenoten in veiligheid te brengen. Hijzelf weigerde de schacht te verlaten omdat de overblijvende 22 jarige soldaat Thomas Collins van de Swansea Pals ( 14e Bataljon, The Welsh Regiment) gewond was. Thomas had enkele gebroken ribben en kon ten gevolge niet door de nauwe doorgang kruipen. Met de woorden: “Ik ben een tunneller, ik moet eerst voor de anderen zorgen,” besloot William om ter plaatse te blijven. Ze kregen wat voedsel en bleven in de schacht wachten totdat het gat kon vergroot worden. Door hevige beschietingen was het onder de grond enorm gevaarlijk en vrijwel onmiddellijk stortte de nauwe gang terug in elkaar. De reddingsploegen moesten zich met tegenzin terugtrekken en de twee raakten opnieuw begraven en afgesloten van buitenwereld.

 

 

Ondanks de voortdurende beschietingen probeerde het reddingsteam nieuwe gangen te maken. Alle pogingen mislukten en na vier dagen werden de acties om de twee terug te vinden stopgezet. De staat van de schacht was te slecht en te gevaarlijk om door te werken. Beide mannen bevinden zich vandaag nog in de mijnschacht. Voor zijn heldhaftige zelfopoffering kreeg sapper William Hackett postuum het Victoria Cross toegekend.

 

 

    

 

 

Sapper William Hackett VC.

 

Hij was tevens enige tunneller die in WO I deze onderscheiding kreeg. William wordt herdacht op het Ploegsteert Memorial, maar Thomas Collins wordt herdacht op het Thiepval Memorial. De reden waarom de twee mannen die  op dezelfde plaats samen  stierven niet op één plaats worden herdacht is dat Collins  nog steeds een 'officieel lid' was van het Welsh Regiment toen zijn eenheid naar de Somme trok. De Slag bij de Somme  barstte kort daarop vanaf 1 juli 1916  in alle hevigheid los. Als gevolg daarvan is Thomas Collins opgenomen op het Thiepval Memorial omdat hij werd beschouwd als een Somme slachtoffer.

 

De Red Dragon Mijn was één van de grootste Duitse mijnexplosies in 1916, de krater werd pas in de jaren ‘80 gevuld. De Tunneller Memorial is juist gericht zodat het uitzicht door de centrale as van de T de plaats in het landschap aanduid van het begin van de mijnschacht. Dichtbij is de locatie waar de twee mannen nog steeds rustten.

 

Meer artikels
Oorlogsschroot & Schoen. 14-03-2016
Loos (Loos-en-Gohelle) Frankrijk.

William Reginald Cotter (1882-1916) werd geboren in Folkestone, Kent.

lees meer ...
Duitse Mausoleums Hohrodberg (Baerenstall). 25-01-2016
Hohrodberg Frankrijk.

De strijd in de Vogezen leverde de Fransen geen doorbraak op, de Duitse tegenstand was te sterk. Bovendien wilden de Duitsers het in 1871 verkregen grondgebied niet afstaan.

lees meer ...
Moeuvres Communal Cemetery Extension. 21-08-2017
Moeuvres Frankrijk.

Naast verschillende andere communicatiemiddelen speelden postduiven een belangrijke rol tijdens Wereldoorlog I.

lees meer ...