Geluveld (Zonnebeke) België.
South Wales Borders Memorial.
Geluveld (Zonnebeke) België.

De South Wales Borders waren in 1914 een linie infanterie regiment van het Britse leger. Deze oude Britse eenheid werd al in 1689 in het leven geroepen als het 24e Regiment of Foot. Het regiment rekruteerde haar manschappen vooral in de grensprovincies Monmouthshire, Herefordshire, en Brecknockshire. De eenheid werd pas na de militaire hervormingen van 1881 als de South Wales Borders benoemd. Dit regiment had al lang voor het uitbreken van de Grote Oorlog in ’14 deelgenomen aan heel wat belangrijke militaire conflicten. Ze streden o.a. mee in de Amerikaanse onafhankelijkheidsoorlog (1775 -1783), in verschillende Indische conflicten, in de Zoeloe-oorlog (Zuid - Afrika 1879), en in de Tweede Boerenoorlog (Zuid - Afrika 1899-1902).

 

Uiteraard werden er in 1914 ook een aantal manschappen van het South Wales Borders naar het front gestuurd. In tegenstellig tot een Belgisch regiment dat als één eenheid, dus met alle bataljons, in een divisie werd ondergebracht, konden de bataljons van een Brits regiment verdeeld worden over meerdere divisies. Zo werd het 1e bataljon dat in Groot- Brittannië was gekazerneerd in 1914 als onderdeel van de 1e divisie BEF (Brits expeditieleger) naar onze streken gestuurd. Het 2e bataljon daarentegen lag in noord China gestationeerd en nam in oktober 1914 mee aan de belegering van de Duitse positie van Tsingtao (China). Het 3e bataljon (reserve bataljon) was net als het 1e bataljon in Groot- Brittannië gekazerneerd en bleef daar de gehele oorlog. Deze bataljons behoorden tot het Britse Regular Army ( reguliere Britse leger = beroepsleger).

 

Daarnaast had het S.W.B. ook nog het 1/1st Brecknockshire Battalion ter beschikking, dat was een bataljon van de Territorial Force. Deze territoriale macht was een component van het Britse leger, dit was een reserve leger die bestond uit vrijwilligers. Deze reservisten moesten in geval van oorlog  het thuisfront in het Verenigd Koninkrijk verdedigen en konden niet overzee ingezet worden, doch ieder lid of eenheid van deze krijgsmacht kon zich op vrijwillige basis beschikbaar stellen om toch buiten de landsgrenzen te dienen. Het 1/1st Brecknockshire Battalion diende het grootse deel van de oorlog in India.

 

Tegen het einde van de oorlog zou het regiment nog 17 bataljons oprichten, daarvan gingen er acht in actieve dienst. De S.W.B. telden op het einde van de oorlog 5.500 doden plus nog veel meer gewonden waar niet over gesproken word. Het regiment won ook 6 Victoria Crosses. De bataljons van het regiment dienden dus zowel aan het Westelijke Front, als in Gallipoli, Macedonië en Mesopotamië.

 

Honderd jaar geleden, in 1916, waren het vooral het 1e en 2e bataljon van het S.W.B. die het zwaarst te verduren kregen. 

 

Op 31 oktober 1914 streed het 1e bataljon in en rond Geluveld ( Eerste Slag bij Ieper), met de bajonet op het geweer heroverden ze er het kasteel van Geluveld. In 1915 kreeg het bataljon het zwaar te verduren aan het Franse front, haar mannen streden in Festubert, Givenchy en Loos. Ook in de loop van 1916 ontsnapten zij niet aan de hellegevechten in de Somme. Half juli kwamen ze in actie bij Contalmaison en vanaf de tweede helft van augustus tot het einde van september vochten ze in Flers. Het waren wel niet de hoofdaanvallen maar ook de talrijke verbitterde tussen- en consolidatie gevechten kostten hen heel wat krachten en manschappen. Ook het gevecht dat het 1e bataljon voerde om de tussenloopgraaf bij High Wood in handen te krijgen zorgde er voor hopeloze gevechten en de onontbeerlijke verliezen. Ook de volgende maanden bleef het bataljon vooral aan het Sommefront, de derde oorlogs-winter zou voor hen een hard, koud en nat jaargetij worden.

 

Na hun aftocht in Gallipoli zag ook het 2e bataljon actie aan de Somme. Op 1 juli 1916 vielen ze de ondoordringbare positie van Beaumont Hamel aan. Het bataljon vorderde er in de eerste lijn ten zuiden van het dorp, maar daar werden ze al in de eerste minuten neergemaaid door Duitse mitrailleurs, 11 officieren en 235 manschappen vonden er de dood of waren vermist, 4 officieren en 149 man geraakten er gewond. Ze waren gestart met 21 officieren en 578 mannen. Enkele dapperen van hen geraakten tot op 300 meter van het Duitse prikkeldraad. Maar noch hier nog elders kende de divisie waarbij het bataljon diende enig succes.

 

1916 zou het jaar van de slag van Verdun en van de Slag aan de Somme worden, maar formeel gezien bestaat de Slag aan de Somme niet! In de officiële naoorlogse historiografie kreeg elke fase in deze veldslag een afzonderlijke naam: die van 1 juli staat bekend als de Slag bij Albert, 1 – 13 juli 1916. De overige veldslagen staan bekend onder de volgende namen: 

  • Slag bij Bazentin, 14 – 17 juli 1916
    Slag bij Delville Wood, 15 juli – 3 september 1916
    Slag bij Pozières, 23 juli – 3 september 1916
    Slag bij Guillemont, 3 – 6 september 1916
    Slag bij Ginchy, 9 september 1916
    Slag bij Flers – Courcelette, 15 – 22 september 1916
    Slag bij Morval, 25 – 28 september 1916
    Slag bij Thiepval 26 – 28 september 1916
    Slag bij Le Transloy, 1 – 18 oktober 1916
    Slag bij de Ancre heuvels, 1 – 11 november 1916
    Slag bij de Ancre, 13 – 18 november 1916

 

 

  

Meer artikels
Harlebeke New British Cemetery 'Pte Rufus Rigney'. 16-10-2017
Harelbeke België.

Rufus Gordon Rigney was één van de 400 à 500 Aboriginals die geaccepteerd werden om te dienen in het Australische leger en aan het front.

lees meer ...
Filmset 'In Vlaamse Velden'. 05-01-2015
Veurne België.

Alle loopgravenscènes uit de 10-delige VRT fictiereeks ‘In Vlaamse Velden’ werden in Veurne opgenomen.

lees meer ...
Ceremonie 'Crest Farm Memorial' 09-11-2015
Passendale (Zonnebeke) België.

Zonnebekes wereldbekende deelgemeente Passendale of door de Britten beter bekend in de oude spelling als ‘Passchendaele’ lag gans de oorlog in de vuurlinie, maar in 1917 speelde de gemeente een hoofdrol tijdens één van de gruwelijkste veldslagen van de oorlog.

lees meer ...