Thiepval  Frankrijk.
Mill Road Cemetery.
Thiepval Frankrijk.

Mill Road Cemetery, 800 m ten noordwesten van Thiepval gelegen, is speciaal omdat een deel van de grafstenen plat liggen op de grond, men vreesde voor verzakkingen door de veelvuldige ondertunneling op deze plaats. Thiepval was vanaf eind september 1914 tot aan de Slag om de Somme in Duitse handen.

 

 

Op 1 juli 1916 voerde de 36th (Ulster) Division hier een aanval uit, maar zonder succes en met zware verliezen. De taak van de 36e Divisie was de rivier de Ancre over te steken en de Duitse tweede linie bij het dorp Grandcourt te veroveren. Op hun weg daar naar toe lag niet alleen de Duitse frontlijn maar vlak achter deze eerste frontlinie lag de tussenlinie met het Schwaben Redoubt. Voor hun openingsaanval hadden de Ulsters één groot voordeel, hun eigen frontlijn lag op de bosrand van Thiepval Wood zodat hun verzamelposities voor de Duitsers verborgen bleven.

 

Om 6.00 uur ‘s morgens verzamelden tien Ulster bataljons zich in het bos. In Thiepval Wood beëindigden soldaat Billy McFadzean en zijn maten van het 14e bataljon  Royal Irish Rifles (36th Ulster Division) hun voorbereidingen in een korte, nauwe verzamelloopgraaf. William MacFadzean was belast met het verdelen van de handgranaten. Tijdens het uitdelen, om 7u en een half uur vóórdat het grote Somme-offensief van start ging, brak plots één van de koorden die om de kist met granaten zat. De kist met de gevaarlijke lading viel op de grond. Door deze harde val vielen twee handgranaten uit de kist en door de schok sprongen ook de veiligheidspinnen uit de granaten. Binnen enkele seconden zouden die handgranaten ontploffen, in die besloten ruimte en overvolle loopgraaf zouden de gevolgen verschrikkelijk zijn. Terwijl sommigen verstijfd van schrik naar die granaten staarden drong Billy zich naar voren, hij aarzelde geen moment en liet zich bewust op de twee handgranaten vallen en ving de volle klap van de explosie op. Met deze heroïsche zelfopoffering had hij het leven van zijn kameraden gered, slechts twee van hen hadden tijdens deze explosie verwondingen opgelopen, bij één van hen moest een been worden geamputeerd. Volgens enkele bronnen namen de manschappen hun helmen af toen de restanten van Billy’s lichaam op een draagbaar werden weggedragen. Velen onder hen liepen openlijk de tranen lopen. Daarna gingen zij verder met het uitdelen van de handgranaten en wachten op het begin van de slag. Het zwaar gehavende lichaam werd opzij gelegd, hopend dat iemand anders het later zou kunnen begraven.

 

Voor zijn heldhaftige daad kreeg Billy McFadzean postuum het Victoria Cross toegekend, de eerste VC ooit uitgereikt aan een lid van de Ulster Divisie. Zijn lichaam werd nadien niet meer teruggevonden, zijn naam wordt herinnerd op het Thiepval Memorial te Thiepval. Billy’s heldendaad werd ook vereeuwigd in een lied dat naar het schijnt nog vandaag met regelmaat gezongen wordt in Ulster...

 

 

Vanuit de loopgraven in Thiepval  Wood  trok de 36th (Ulster) Division  op 1 juli 1916 ten strijde. Hun doel  was om de Duitse stellingen ten noorden Van Thiepval in te nemen de 'Hansa Line'. Ondanks grote verliezen slaagden de Ieren erin om hun eerste doel Schwaben Redoubt in te nemen. Iets later bereikten ze ook de 2 e Duitse linie Stuff Redoubt. Doordat de eenheden langs beide zijdes echter hun doelen  (ondermeer Thiepval) niet bereikten,  waren ze genoodzaakt om s' avonds terug te trekken naar de oorspronkelijke Duitse frontlijn. Slechts veel later slaagde de 18e divisie erin om  op 26 september 1916 Thiepval in nemen.

 

Mill Road Cemetery ligt op die Duitse frontlinie van juli 1916. Toen de Duitsers zich in het voorjaar van 1917 terugtrokken tot de Hindenburg linie was het mogelijk om de gesneuvelden die achtergebleven waren op het slagveld te bergen. Rond die periode werd gestart met de begraafplaats, na de wapenstilstand waren er 260 graven. Nadien werden verschillende omliggende soldatengraven van kleine begraafplaatsen naar hier over gebracht. Nu rusten er 489 soldaten in Mill Road Cemetery. 

 

Meer artikels
Clay-Kicking 'Three Tunnellers'. 05-01-2015
Bronzen reliëf (Plugstreet 14-18 Experience) Ploegsteert (Comines-Warneton) België.

Reeds op 21 december 1914 brachten de Duitsers de eerste mijnen tot ontploffing nabij de stad Béthune (Pas-de-Calais) in Frankrijk.

lees meer ...
Lijssenthoek Military Cemetery. 20-08-2018
Poperinge België.

Op de Britse begraafplaats te Lijssenthoek werden ook Amerikaanse militairen uit WO1 begraven.

lees meer ...
De Menenpoort 15-12-2014
Ieper België.

Op de Menenpoort staan de namen van 54.896 vermiste militairen van het Britse Gemenebest.

lees meer ...