Neuville-Saint-Vaast Frankrijk.
Deutscher Soldatenfriedhof Maison Blanche.
Neuville-Saint-Vaast Frankrijk.

Juni 2014, tijdens een schooluitstap naar de oude frontstreek nam een Britse 14 jarige jongen de onderstaande zwart-wit foto. De schoolreis was bedoeld om de poëzie en de literatuur over de oorlog, die de tieners aan het bestuderen waren, te bekijken van uit een ander oogpunt. Het bezoek aan oorlogsgraven was daar een deel van. Toen Mitch aan het fotograferen was had hij niets speciaal gevoeld, pretendeerde hij nadien. Hij had ze gewoonweg genomen, in een rush, een viertal dacht hij: “ik wist dat ik er nadien dan de beste uit kon halen.” Het was in de buurt van Arras, op de Duitse militaire begraafplaats van Neuville-St-Vaast dat de tiener Mitch Glover de ietwat speciale foto nam. Met zijn iPhone en in een snelle opeenvolging trok hij meerdere foto's van de oorlogsbegraafplaats.

 

 

Pas nadat Mitch terug thuis was in Leamington Spa merkte hij op één van zijn opnames, toen hij zijn genomen shots aan het doornemen was, iets angstaanjagend op. Op het nummer drie in de reeks van de zwart-witafbeeldingen zag hij aan de linkerkant van het frame een spookachtige witte figuur staan! De geschrokken tiener liep naar boven en zei tegen zijn moeder Sue: “Ik heb iets op mijn foto, ik denk dat ik een spook heb!” Uiteraard geloofde zijn moeder dat niet, ze vroeg hem om haar te tonen wat hij had gefotografeerd. Toen ze die bekeek reageerde zij met: “Oh my!” Ook zij zag daar iets op die bepaalde plaats van de afbeelding. Ze checkten onmiddellijk de andere opnames, maar het was slechts te zien op die ene foto. De spookachtige figuur stond op de grond, en gezien de opname genomen werd in het midden van de reeks kon het geen vuilveeg zijn op de lens. De schimmige figuur leek niet op een Duitse soldaat, maar een vriend zei hen: “ realiseren jullie zich dat het er Schots uitziet, het is net de outfit van de schotten tijdens de Wereldoorlog.

 

Volgens wat zij dachten te zien was het blijkbaar duidelijk zichtbaar wat hij bedoelde. Het was precies of de spookachtige verschijning iets met één arm vasthield. Of het een geweer was? Een ander vriend zei: “het is precies of hij hen bewaakt, een wakende geest?” Zij die de foto bestudeerden zagen blijkbaar iets dat leek op een Schots uniform, ze herkenden de kilt en de 'Tam o' Shanter' (Schotse muts). Na enig historisch onderzoek over de regio ontdekte Mitch’s familie dat de vorm van de verschijning leek op het historische uniform van de Seaforth Highlanders.

 

 

 

 

Waarom de Seaforth Highlanders? Wel op een paar honderden meters van de Duitse begraafplaats, dat met 44.833 begravingen de grootste in Frankrijk is, ligt de Britse begraafplaats Nine Elms Military Cemetery (in Thelus). Op Nine Elms liggen o.a. twaalf onderofficieren en manschappen van de 1st/4th bataljon van de Seaforth Highlanders begraven, zij kwamen op 9 april 1917 om het leven, op die dag begon het offensief bij Arras (Frankrijk).

 

Of de geest op de foto van de tiener echt is, dat valt zeker te betwijfelen! Verscheen de geest op de foto door een mankement aan de iPhone, of door een ander toeval?  Wie weet, maar wat wel vaststaat, is dat de fantasie van een aantal mensen flink gestimuleerd werd toen ze de opname bekeken.

 

In tegenstelling tot het bovenstaande spooksel is het verhaal van de Schotse Seaforths wel echt! Het 1/4th (Ross Highland) Battalion van de Seaforth Highlanders werd op 7 januari 1916 getransfereerd naar de 154e brigade in de 51e (Highland) divisie.

 

De eerste grote actie, in 1917, van de 51e divisie speelde zich af in de openingsdagen van het offensief bij Arras. Deze actie begon in de sneeuw, de start werd gegeven op tweede paasdag, 9 april 1917, om 5u30. Op vraag van de nieuwe Franse opperbevelhebber, generaal Robert Nivelle, viel het Britse derde leger Arras aan, dit offensief was in feite een afleidingsmaneuver voor een grotere geplande Franse aanval in het zuiden, langs de Chemin des Dames. De artillerievoorbereiding voor de aanval op Arras was al begonnen op 20 maart 1917 en dat met een totaal van 2.900 stuks, dat was goed voor één artilleriestuk elke negen meter van het front en dat was een verdubbeling van de bewapeningsdichtheid van de Slag bij de Somme.

 

 

De Highland divisie werd ingezet in de openingsfase van de aanval. De eerste fase van het offensief op Arras zou in de geschiedenis van de Grote Oorlog bekend worden als de Eerste Slag bij de Scarpe en de Slag bij Vimy. De aanval was erg succesvol en volgens de normen van die tijd boekte men een verbazingwekkende opmars van verscheidene mijlen. Dat kwam door de nieuwe Britse flexibele offensieve tactieken. Hierbij werden er ongeveer 9.000 Duitsers tot krijgsgevangenen gemaakt. Het falen van de Duitsers die dag kwam er doordat de troepen, die normaal gezien een tegenaanval zouden uitvoeren, te ver achter het front gestationeerd waren. Samen met het Canadese Korps trokken de Schotten ten oosten van Roclincourt ten aanval en met de inname, op hun linkerzijde, van Vimy Ridge door de Canadezen zorgden ze er voor een eersterangs wapenfeit. De divisie leverde hevige gevechten, maar bereikte toch haar doelstellingen. Deze snelle opmars dwong de Duitsers tot een strategische aftocht naar hun tweede verdedigingslinie.

 

Na een korte rustperiode werd de 51e divisie van de Seaforth Highlanders op 15 april’17 opnieuw ingezet aan het front. Door de aanvoer van versterkingen ontketenden de Duitsers er, vanaf 14 april, pittige tegenaanvallen en slaagden ze erin om het Britse offensief tot stilstand te brengen. Boven in de lucht verging het de Britten ook niet zo goed, het squadron van Manfred von Richthofen en de nauwkeurige Duitse luchtafweer bracht het Royal Flying Corps zware verliezen toe. Geleidelijk aan zou de slag bij Arras aanmodderen in meerdere plaatselijke maar bloedige gevechten. Op 23 en 24 april was er de Tweede Slag bij de Scarpe, op 28 en 29 april vocht men voor Arleux (de slag bij Arleux), op 3 en 4 mei werd bij Fresnoy de Derde Slag bij de Scarpe bekampt en op 13 en 14 mei voerde men strijd bij Roeux. Ook de 51e Highland divisie werd ingezet in de buurt van Roeux. Daar had de vijand het dorp, in de buurt van een chemische fabriek, tactisch versterkt. De strijd duurde er twee dagen. Doch ondanks de zware verliezen konden de beoogde doelstelling ingenomen worden. De inname van Roeux dat in de vallei van de Scarpe lag vond plaats tijdens de vierde fase van het Arras offensief.

 

De 51e  divisie zou er op 31 mei 1917 afgelost worden en zou zich in noordelijk richting verplaatsen, ze marcheerden naar het Ieperse, zonder het te weten ruilden ze het vagevuur voor de hel.

 

 

 

 

 

 

 

 

Meer artikels
Birr Cross Roads Cemetery '7th Australian Infantry Battalion'. 21-03-2016
Ieper Belgiƫ.

Na het uitbreken van de eerste Wereldoorlog, besloot de Australische regering om een vrijwillige strijdkracht voor overzeese dienst op te richten.

lees meer ...
Deutscher Soldatenfriedhof Tarabya 'Matroos Paul Weide'. 08-06-2015
Tarabya (Istanbul) Turkije.

De lichte kruiser Breslau maakte deel uit van de Duitse Middellandse Zeedivisie en kreeg aan het begin van de oorlog opdracht om samen met de slagkruiser Goeben naar Konstantinopel (Istanbul) te varen.

lees meer ...
Cimitero Ebraico 'Marco Prister'. 16-11-2015
Trieste Italiƫ.

Begin 1915 verbleven nog heel wat Italiaanse burgers, en dat vooral om economische redenen, in Oostenrijk –Hongarije.

lees meer ...