Zillebeke  (Ieper) België.
The Caterpillar Crater.
Zillebeke (Ieper) België.

In de Wijtschateboog was de Duitse defensie geconcentreerd rond vooruitgeschoven posities op enkele natuurlijke en moeilijk in te nemen hoogtes. Wijtschate was voor de Duitsers een belangrijke observatiepost. Ze konden vanop de hoogte alle troepenbewegingen ten zuiden van Ieper, in vogelvlucht op 7 km afstand, waarnemen. De Britse linies lagen heel wat lager en volledig in het bereik van de Duitse kanonnen. De Duitsers bouwden Wijtschate dan ook om tot een onneembare vesting. Diverse Britse aanvallen liepen zich te pletter op de verstevigde heuvelrug van Wijtschate en Mesen. Omdat het bovengronds niet lukte, veranderden beide legers van tactiek.

 

Al in 1915 was in de Ypres Salient de ondergrondse oorlog begonnen. Britse Tunnelers of Sappers en Duitse Mineure ,mijnwerkers, groeven een netwerk van gangen en tunnels naar en onder elkaars posities. Regelmatig brachten ze die dan tot ontploffing en bouwden dan in de ontstane kraters nieuwe versterkte posities uit.

 

Op 7 juni 1917 om 4u10(plaatselijke tijd)  's morgens (Zero Hour) brachten de Britten tussen Hill 60 (Zillebeke) en The Birdcage (ten zuidwesten van Waasten) 19 dieptemijnen tegelijk tot ontploffing. De gigantische explosies vernielden de vijandige stellingen en sloegen enorme kraters in het landschap. Een bunker werd ondersteboven gedraaid.  Er werd beweerd dat de ontploffingen tot in Londen te horen waren? Achiel Van Walleghem, onderpastoor van Dikkebus, getuigde "'t Was juist 4 ure en 't eerste daglicht begon te schemeren toen ik almeteens het reusachtigste en tevens het ijselijk prachtigste vuurwerk zag dat ooit in Vlaanderen ontstoken wierd, een ware volkaan, 't was of gansch het zuidoosten vuur spuwde... Het duurde nog eenige seconden eer wij de schokken gevoelden. Dit was een ware aardbeving die ruime eene minuut duurde... Och, ware 't geen menschenslachterij men zou het prachtig noemen." Bij de gevechten en de gigantische artillerievuurzee die volgden op de mijnexplosies, konden Britse, Ierse, Australische en Nieuw-Zeelandse eenheden de heuvelkam Wijtschate-Mesen heroveren. Er werden in totaal 15.913 doden geteld en 23.953 gewonden. 10.595 personen bleven vermist.

 

 

'Men kon gemakkelijk begrip opbrengen voor het instorten van de vijand onder de druk van deze hel op aarde, aangezien zelfs voor onze eigen manschappen, die toch wisten wat er komen ging, de aanblik ervan afschuwwekkend was. Een zorgvuldige inspectie van het gebied rond de mijnen maakte duidelijk hoe grondig de mijnen hun werk hadden gedaan. Loopgraven waren zo snel en totaal in elkaar gedrukt dat vijandelijke slachtoffers er nog rechtop in stonden. Rond Hill 60 werden relatief weinig ongeschonden gevangenen gemaakt.  Zij die nog in leven waren, waren de instorting nabij, een groot aantal van hen huilden van angst'.

Lieutenant O H Woodward, 1st Australian TC.

 

Het werkelijk aantal omgekomen en vermiste manschappen na de ontploffing van de 19 mijnen is nooit nauwkeurig berekend. Bij de explosies van de  mijnen op  Hill 60 en de Caterpillar zijn  er ongeveer Duitse 690 militairen van de 204de divisie gestorven.

 

Onderstaande foto is één van die andere overgebleven littekens in het landschap de 'Ultimo Crater' in Ploegsteert ( Comines-Warneton). In het midden achter de bomen zie je de kerktoren van Mesen. Het toen totaal vernielde Mesen werd ingenomen door de Nieuw-Zeelandse troepen op 7 juni 1917.

 

 

Meer artikels
Talbot House. 01-02-2016
Poperinge België.

In Poperinge zochten de Britse militairen ontspanning en vertier.

lees meer ...
Deutscher Soldatenfriedhof Rabenbühl 'Hier Ruht In Gott'. 11-04-2016
Tête des Faux Frankrijk.

Door de gevechten in de bergen, met in de winter ijs en sneeuw, moesten beide partijen zich aanpassen.

lees meer ...
Tyne Cot Cemetery 'Ceremonie'. 27-02-2017
Passendale ( Zonnebeke) België

Net zoals men nu in 2017 volop bezig is met de voorbereidingen voor de  herdenkingsplechtigheden voor de gevechten die zich hier honderd jaar geleden in de regio van Ieper afpeelden, was men begin 1917 bezig met de voorbereiding van een grootschalig offensief dat geleid zou worden  door de Britse opperbevelhebber Douglas Haig.

lees meer ...