Ploegsteert  (Comines-Warneton)  België.
Prowse Point Military Cemetery.
Ploegsteert (Comines-Warneton) België.

Tijdens de oorlog had de heuvelrug van Mesen (Messines Ridge) een strategische ligging, niet enkel omwille van de hoogte, maar ook door het systeem van ondergrondse versterkingen onder het vroegere klooster "Institut Royale". Daarom hadden de Britse troepen, toen De Tweede Slag om Mesen op 7 juni 1917 begon, hier rond Mesen in bijna anderhalf jaar tijd een aantal tunnels gegraven om zo tot onder de stellingen van de Duitsers te geraken. De tunnels liepen van Hill 60 in het noorden tot aan Ploegsteert  in het zuiden. De actie bij Mesen was in feite de voorbereiding op de "Derde slag om Ieper", de geallieerde legerleiding wou er zo de frontboog tussen de Ieper en de Franse grens rechttrekken. Op 7 juni om 3u10 (4u10 plaatselijke tijd) brak hier letterlijk de hel los! Na het exploderen van 19 ondergrondse mijnen was het de beurt aan de Britse infanteristen. De 16de Ierse divisie bestormde Wijtschate en Oosttaverne. De Nieuw-Zeelandse divisie veroverde Mesen en rukte samen met de 3de Australische divisie op tot de "Sehnen-Linie" (de Duitse tweede verdedigingslijn tussen het kanaal naar de Leie, over Oosttaverne tot Gheer aan de Leie). De Australische luitenant Garrard van het 40ste bataljon rapporteerde hierover: “Na het vuren van een paar losse schoten en terwijl de troepen naderden gaven de Duitsers zich over. Mannen liepen langs de loopgraven en beschoten de schuilplaatsen, waar de inzittenden dan uitkwamen, sommigen schreeuwend als geslagen beesten. Ze deden vergeefse pogingen om ons te omhelzen. Ik zag nog nooit eerder zulk ontmoedigde mannen!”

 

Hill 60 (Zillebeke) werd weer veroverd maar Hollebeke en Waasten bleven in handen van de Duitsers.

 

Op 14 juni 1917 was de strijd om Messines Ridge afgelopen. Het dodental was enorm, men telde ongeveer 25.000 Duitse en 17.000 Britse omgekomen militairen. Het 40ste Australische Bataljon (Tasmanië) telde tussen 7 en 9 juni 317 slachtoffers, doden en gewonden. Eén van de ongelukkigen was de 22 jarige private (soldaat) Arthur Hill uit Swansea aan de oostkust van Tasmanië. Een ooggetuige van zijn dood, soldaat Frederick Carr, zag hoe Arthur getroffen werd door ‘liquid fire’ (door een vlammenwerper). Een vreselijke dood!

 

De strijd hier in de regio van het stadje Mesen zou bij ons de geschiedenis in gaan als de Tweede Slag om Mesen of de Mijnenslag van Mesen. (Mesen kreeg bij Wet van 19 juli 1985 opnieuw de stadstitel, die het in de  Napoleonistische periode verloren was. De stad telt amper 1000 inwoners en is daarmee de kleinste stad van Begië). Maar omdat de meeste kaarten van die tijd het toenmalig dorpje als Messines (de Franse benaming ) aangaven werd de gebeurtenis internationaal beter bekend als: "The Battle of Messines Ridge." Hoewel het zou logischer  geweest zijn om de slag als:  "The Battle of Wytschaete" te  bestempelen,  ook de Duitsers beschreven deze actie meestal als "der Schlacht am Wytschaete-Bogen", want Wijtschate lag immers in het midden van het veroverde gebied. Maar Wijtschate vormde een politiek probleem voor de Britse legerleiding (lees Engelse) want bij Wijtschate streed de 16e Ierse Divisie. In die Ierse divisie zaten veel katholieke nationalistische gezinde mannen die droomden van een onafhankelijk Ierland. Zij werden door de Ierse politicus en nationalist John Redmond aangemoedigd om dienst te nemen, hij porde de Ierse katholieke mannen aan om het kleine onder de voet gelopen katholieke België ter hulp te snellen. “Dat ter verdediging van de hoogste beginselen van de religie, de moraal en het recht". Maar in juni 1917 lag de Ierse Paasopstand van 1916 de Britten nog zwaar op de maag! Toen had een handvol radicalen de Ierse onafhankelijkheid uitgeroepen, maar de Britse onderdrukker reageerde toen snel en meedogenloos. Dus te veel lof voor de Ierse strijders van de 16e Ierse divisie kon voor politieke ongemakken zorgen!

 

Midden juni 1917 werden op Prowse Point Military cemetery enkele Niew-Zeelandse soldaten begraven die omkwamen tijdens de Slag om Mesen. Pte John Allan Neils ( + 16/06/1917)  van het Otaga Regiment en Pte Samuel William Marshman ( +17/06/1917) van het Canterbury Regiment.

 

 

Ook hier in de regio van Mesen, Wijtschate en Ploegsteert herbergen de Vlaamse en Waalse velden nog heel wat vermiste gesneuvelden en af en toe, meestal bij grondwerken, word er één, of soms meer, van hen teruggevonden. De stoffelijke resten worden dan grondig onderzocht en indien men kan aanwijzen dat de gevonden lichaamsresten tot de toenmalige troepen van het Britse Rijk behoorden dan worden ze herbegraven op Prowse Point Military Cemetery. Deze  Britse begraafplaats die aan de rand van Ploegsteert-bos ligt is een zogenaamde "open cemetery", wat betekent dat ze nog steeds gebruikt wordt voor het begraven van stoffelijke resten die hier in de omgeving gevonden worden. Op donderdag 16 april 2015 werden er zo op Prowse Point Military Cemetery zes Britse onbekende militairen herbegraven. De resten van de zes Britse militairen werden gevonden tijdens graafwerkzaamheden in  Komen-Waasten. Na onderzoek van de uniforms resten, insignes en dergelijke, kon men wel vaststellen dat het hier om twee man van het King's Own (Royal Lancaster Regiment) en twee man van de Lancashire Fusiliers ging. Bij de twee andere slachtoffers kon men geen enkel duidelijk herkenningstekens vinden.

 

 

Ook voordien werden er op Prowse Point al recent teruggevonden Britse militairen begraven of herbegraven. Anno 2000 vond men hier in de omgeving, in een akker, Harry Wilkinson. Hij was soldaat bij het 2e bataljon Lancashire Fusiliers en werd 87 jaar nadat hij hier op 10 november 1914 sneuvelde herbegraven. Harry was 29 jaar toen hij omkwam, na de oorlog stond hij als vermiste vermeld op het Ploegsteert Memorial. Op 4 juli 2007 werd ook Soldaat Richard Lancaster,  eveneens behorende tot het 2de bataljon Lancashire Fusiliers, samen met twee niet geïdentificeerde militairen die in 2006 samen met Richard gevonden werden, op Prowse Point begraven. Richard Lancaster was 32 jaar toen hij op 10 november 1914 sneuvelde. In 2008 vonden archeologen de stoffelijke resten van een Australische soldaat. Via een grondige research, typisch voor de Australiërs die het enorm belangrijk vinden om al de gevonden stoffelijke resten van hun gevallen jongens een naam te geven, en doormiddel van een DNA-onderzoek heeft men, via een nog levende nicht van hem, zijn identiteit kunnen vaststellen. Het gevonden lichaam was dat van Private Alan James Mather van de Australian Infantry, A.I.F. (D Company 33rd Battalion). Alan sneuvelde op 8 juni 1917 tijdens de Tweede Slag om Mesen en werd hier herbegraven op 22 juli 2010. Hij werd 37 jaar, Alan werd geboren op 25 oktober 1879 te Invernell in New South Wales, Australia. Het 33e Australische bataljon verloor hier in Mesen 8 officieren en 382 other ranks ( onderofficieren en manschappen).

 

Prowse Point Military Cemetery heeft in feite nog iets speciaals, deze begraafplaats kreeg als enige de naam van een persoon. Ze werd vernoemd naar majoor Charles Bertie Prowse (later benoemd tot brigadegeneraal). Hij was bevelhebber van de 11e Infanteriebrigade en gaf in 1914 zijn naam aan een boerderij op die plek (Prowse Point Farm) die toen hardnekkig werd verdedigd door zijn troepen en waar hij zichzelf ook heldhaftig zou gedragen hebben. Hij werd trouwens onderscheiden met het DSO. Prowse sneuvelde in juli 1916 en ligt begraven in Louvencourt Military Cemetery.

 

 

Meer artikels
Bezonvaux (Village Détruit). 12-12-2016
Bezonvaux Frankrijk.

Op 11 december 1916 begon de Franse beschieting weer in volle hevigheid, het laatste onderdeel van de Slag om Verdun!

lees meer ...
Poelcapelle British Cemetery 'Sec. lieut Hugh Gordon Langton'. 23-10-2017
Langemark- Poelkapelle België.

De gemeente Poelkapelle werd tijdens de 'Eerste Slag bij Ieper', op 20 oktober 1914, door de Duitsers veroverd, de Fransen die het dorp toen in handen hadden moesten wijken voor de vijandelijke overmacht.

lees meer ...
Duits Mausoleum. 30-11-2015
Leffinge (Middelkerke) België.

De huidige begraafplaats van Leffinge die langs de waterloop Ieperleed ligt, vervangt het oude kerkhof rondom de kerk.

lees meer ...