Zillebeke  (Ieper) België.
Australian Tunnellers Memorial HILL 60.
Zillebeke (Ieper) België.

Onmiddellijk na de oorlogsverklaring van Groot-Brittannië aan Duitsland besloot de Australische regering om een Australian Imperial Force ter beschikking te stellen. Deze troepen verschenen pas in het voorjaar van 1916 aan het westelijke front.  In de Westhoek speelden de Australische troepen een belangrijke rol in de Mijnenslag bij Mesen in juni 1917 en dat zou ook het geval zijn tijdens de Derde Slag bij Ieper. Doch de '1st Australian Tunnelling Company' arriveerde al in november 1916 op Hill 60, dat ter aflossing van de '3rd Canadian Tunnelling Company'. Haar ondankbare taak bestond erin de mijnladingen die waren geplaatst voor de grote Mijnenslag (7/6/1917) te beschermen tegen Duitse tegenreacties, zowel bovengronds als ondergronds. Op 7 juni 1917 ontploften 27,4 m onder Hill 60 en 30,5 m onder de Caterpillar twee enorme mijnladingen van respectievelijk 24.267 kg en 31.752 kg aan springstoffen. Het helse Britse offensief dat erop volgde, ondersteund door moordend artilleriegeschut, dreef de Duitsers terug. Hill 60 en de Caterpillar wisselden van bezetter en de bestaande Duitse betonconstructies die nog bruikbaar waren werden er door de Britten ingepalmd en eventueel aangepast.

 

Een tiental weken later, op 23 augustus 1917, bezocht Captain Frank Hurley, een Australische oorlogsfotograaf, Hill60 en beschreef het in zijn oorlogsdagboek als volgt:

 

 “Daarna klommen we op de kraterrand, van daar hadden we een schitterend uitzicht over het slagveld, tot aan de Duitse linies! Wat een gruwelijke aanblik van trieste verlatenheid. Alles was weggevaagd, hier en daar stonden er nog enkele stompjes van bomen overeind, het gehele veld bood een aanblik alsof het pas was omgeploegd. Vanwege zijn strategische positie en de bijna ondoordringbare betonnen complexen en bunkers die de Duitsers er hadden gebouwd had Hill 60 onze infanterieopmars lang in de weg gestaan. Doormiddel van ondergrondse tunnelbouw en door er vervolgens drie enorme mijnen te laten ontploffen, die praktisch de hele heuvel wegbliezen en de vijand erop geheel elimineerde, hadden we de hoogte uiteindelijk ingenomen. Het was de meest weerzinwekkende plaats die ik ooit gezien heb. De meest overdreven voorstellingen van de hel werden hier in beeld gebracht. Overal lag de grond bezaaid met stukken van geweren, bajonetten, granaten en mensen. Diep beneden in een van de mijnkraters zagen we een afschuwelijk schouwspel. Er lagen drie walgelijke, bijna tot op het bot verteerde delen van Duitse soldaten. Oh, wat was dat allemaal verschrikkelijk. Te bedenken dat deze resten ooit liefjes, of echtgenoten of beminde zonen waren en dat dit hun einde was. Tot mijn einde zal die blik naar beneden in de mijnkrater van Hill 60 me blijven achtervolgen en dit was maar één tragedie uit duizenden gelijkaardige. Rond het kleine heuveltje waar we op stonden gingen er honderden, nee, duizenden verloren er het leven. Wat was het waard voor de oorlog?”

 

De voorstelling die we ons vandaag maken van het oorlogsfront bij Ieper werd onder meer gevormd door de indrukwekkende foto's van de Australiër Frank Hurley. In de zomer van 1917 werd hij door het Australische leger aangeworven om de oorlogsgebeurtenissen met foto's en films te documenteren. Hij kreeg de rang van kapitein en kon zo de frontzone doorkruisen. In zijn betrachting om alle aspecten van die vreselijke strijd in beeld te krijgen, ging Hurley bijzonder systematisch te werk. Hij maakte foto- en filmreeksen van artilleriestukken en hun bemanning, tunnelbouwers, krijgsgevangenen, loopgraven, onderkomens, en van de troepen die naar het front marcheren. Hurley deed tijdens WOII ook dienst als oorlogsfotograaf. Frank Hurley overleefde de twee wereldoorlogen. Hij stierf in 1962, op 76-jarige leeftijd, in zijn geboorteplaats Sydney.

 

 

 

 

Meer artikels
Site van Pte Godley's & Lt. Dease VC action. 25-08-2014
Mons (Nimy Canal) België.

Luitenant Maurice James Dease VC (28 september 1889 - 23 augustus 1914) was één van de eerste Britse officieren die sneuvelde. Samen met Sidney Godley waren zij de eerste Victoria Cross winnaars van deze oorlog. Dease kreeg deze hoogste Britse militaire onderscheiding postuum.

lees meer ...
Nabij Prowse Point 'Voetbalwedstrijd Frelinghein-Houplines'. 29-12-2014
Ploegsteert (Comines- Warneton) België.

De Duitse officier, luitenant Niemann, beschreef een wedstrijd die plaats vond in het niemandsland in de sector Frelinghein-Houplines.

lees meer ...
Caverne du Dragon. 19-01-2015
Oulches-la-Vallée-Foulon Frankrijk.

De Caverne du Dragon is een oude kalksteengroeve ( een 'creute' in de lokale Franse taal) die van de 16e tot de 19e eeuw geëxploiteerd werd.

lees meer ...