Londen Verenigd Koninkrijk.
Australian War Memorial London.
Londen Verenigd Koninkrijk.

Het Australische Oorlogsmemorial in Londen is een eervol gedenkteken opgedragen aan de 102.000 Australische doden uit de Eerste en de Tweede Wereldoorlog die sneuvelden in dienst van het Gemenebest. Het monument ligt op de zuidelijkste hoek van Hyde Park Corner. Het werd er op de 85e verjaardag van de wapenstilstand, op 11 november 2003, ingehuldigd. Het gedenkteken bestaat uit een lange gebogen muur van West Australische groen graniet. Op de muur staan 47 historische plaatsen waar Australische en Britse militairen vochten vermeld, daaronder staan uiteraard ook: Ypres, Passchendaele, Polygonwood…. Op het monument staan ook de namen van 24.000 binnenlandse steden, vandaaruit vertrokken de Australische mannen en vrouwen die tijdens de beide wereldoorlogen dienden naar het front, velen van hen keerden er nooit meer terug! Velen van hen verloren hun leven tijdens de Derde Slag bij Ieper.

 

 

Die derde lag bij Ieper was ook voor de militaire verpleegsters een zware periode, één van hen was May Tilton. Zij was toen de Head Nurse (hoofdverpleegster) van de No 3 Brandhoek Australian Casualty Clearing Station. Dit Australische veldhospitaal bevond zich op Brandhoek, een gehucht van Vlamertinge. Casualty Clearing Stations (CCS) maakten deel uit van de evacuatie keten van de gewonden, en lagen verder achter het front dan de hulposten en de veldambulances. De Casualty Clearing Stations lagen meestal dicht bij een spoorweg, dat vergemakkelijkte de aanvoer van de gewonden en zieken die van aan de frontlijn kwamen, maar het was ook ideaal om dan vandaaruit de zwaar zieken en gewonden verder te transporteren naar de Base Hospitals in Calais, Etaples, Wimeruex, Abbeville enz… Een CCS was vrij groot, maar dat belette niet dat ze toch vaak verplaatst werden. Op Brandhoek, die slechts een kleine 5 kilometer verder lag dan de reserveloopgraven tussen Ieper en Poperinge, werd er met drie Casualty Clearing Stations een vooruitgeschoven abdominaal centrum gecreëerd. Het Advanced Abdominal Centre werd samengesteld met de Britse CCSs No 32 en 44 en het Australische No 3 Australian CCS. De belangrijkste opstaplaats van de nabij gelegen spoorlijn lag in Poperinge. Het medisch centrum lag dan wel net buiten het bereik van het vijandelijk geschut, maar dit betekende niet dat men hier veilig was. Een van de verschrikkingen waar dit medisch personeel mee geconfronteerd kon worden was het dodelijke mosterdgas, de inhoud van de opengebarsten gasgranaten kon door de wind ook in hu richting verspreid worden!

 

 

De hier in 1917 actieve hoofdverpleegster May Tilton was een ervaren trauma verpleegkundige toen ze in mei 1917 in Frankrijk aankwam. May had al ervaring opgedaan in Kaïro, Suez, op het hospitaalschip Essequibo en in verschillende militaire hospitalen in Groot-Brittannië. Op 15 juli 1917 werden alle Australische verpleegsters samengebracht in het No 3 Australian General Hospital in Abbeville. De verpleegsters bevonden zich weliswaar achter de linies maar ze bezochten toch vaak plaatsen als Bailleul en Poperinge. Terwijl het bombardement van 31 juli ’17 volop aan de gang was arriveerde Head Nurse May Tilton samen met 11 andere verpleegsters op de Brandhoek No 3 Australian CCS. De drie veldhospitalen lagen zo dicht als mogelijk bij de frontlijn, zo konden ze er zo snel als mogelijk de dringendste gevallen behandelen. Op die eerste dag zag May hoe men er de met modder besmeurde mannen binnendroeg. Ze behandelden er heel wat mannen van wie de ogen aangetast waren door het brandende gas. Op 16 augustus werd het Australisch veldhospitaal vanuit de lucht gebombardeerd, één officier en één soldaat werden gedood. Vijf dagen later zou ook de Duitse artillerie het veldhospitaal onder vuur nemen. 21 augustus, May lag te slapen in haar tent toen plots de eerste artilleriegranaat ontplofte. May was op slag wakker en rende vlug naar de speciaal aangelegde loopgraven die haar toch enige dekking boden. Vanaf nu werd de situatie op de Brandhoek te gevaarlijk,maar de verpleegsters weigerden om de C.C.S. te verlaten. Uiteindelijk besloot men toch om het veldhospitaal en het personeel te verplaatsen. Hoofdverpleegster May Tilton en haar collega’s werden geëvacueerd naar Saint-Omer. Daar ontmoette May haar verloofde. Ze brachten slecht enkele uren samen door, want dan moest hij mee met zijn eenheid. Haar verloofde werd voor een aanval in de buurt van Langemark verplaatst naar de frontlinie. Het was de laatste keer dat May haar geliefde zag, hij sneuvelde ergens in de periode  tussen de slag om de Menin Road (slag om de Meenseweg 20 september 1917) en de slag om Polygon Wood ( slag om  het Polygonebos in Zonnebeke 26 september 1917).Uiteindelijk verliet Head Nurse May Tilton  de beruchte Flanders Fields in maart 1918, zij begeleide toen herstellende manschappen huiswaarts, terug naar Australië.

 

 

 

 

Meer artikels
Tyne Cot Memorial 'Pte Harry Titmus'. 04-12-2017
Passendale (Zonnebeke) Belgiƫ.

De manschappen die voor het eerst sinds de zomer of het najaar aan het Westelijk Front verschenen waren beweerden dat de winter van 1917 op 1918 de koudste was van heel de oorlog.

lees meer ...
Terlincthun British Cemetery. 14-05-2018
Wimille Frankrijk.

Het dorpje Wimille ligt naast het Wimereux, dat is een stadje gelegen aan de Opaalkust in Noord-Frankrijk.

lees meer ...
Canadian National Vimy Memorial. 03-04-2017
Vimy Frankrijk.

De uit krijtsteen bestaande heuvelrug bij het Franse dorp Vimy ten noorden van Arras, die een ver en weid uitzicht bood over de laagvlakte van Artois, was het toneel van felle strijd en werd op 9 april 1917 in de  voorjaarsslag bij Arras aan het Duitse 6de leger ontrukt.

lees meer ...