Polygoonbos ( Zonnebeke ) België.
New Zealand Memorial Polygon
Polygoonbos ( Zonnebeke ) België.

Tijdens een reflectie moment gedurende de Nieuw Zeelandse 'Sunset Ceremony' werd onder meer de periode van na de Passendale Slag van oktober 1917 uitgebeeld. De 'telegraph delivery boy' klopt op de voordeur. Een vrouw met haar  kinderen ontvangt de brief  met het droevige nieuws dat haar man is gesneuveld tijdens het offensief in Passendale.

 

 

Sinds 1911 beschikte Nieuw-Zeeland over een nationale militie, die bestond uit zowat 25.000 deeltijdse militairen. Bij het uitbreken van de oorlog in 1914, waren de eerste militairen van de New Zealand Expeditionary Force (NZEF) afkomstig uit die militie. In totaal bracht Nieuw-Zeeland 124.000 militairen op de been, zo’n 15% van hen overleefde de wereldbrand niet. De geschiedenis van de NZEF loopt parallel met deze van de Australische troepen omdat ze samengevoegd werden tot het Australian and New Zealand Army Corps (ANZAC). De Nieuw-Zeelanders streden achtereenvolgens in Gallipoli, aan de Somme, in Mesen en Passendale en uiteindelijk ook tijdens het eindoffensief in Bapaume en Le Quesnoy.

 

In Nieuw-Zeeland leefden twee bevolkingsgroepen: de autochtone Maori’s en de Europeanen, die waren voornamelijk van Britse afkomst. Ondanks de grote verdeeldheid over de al dan niet deelname aan de oorlog bij de Maori’s vertrok er in februari 1915 toch een eerste gevechtstroep van 140 Maori’s naar Gallipoli. Maar bij hervormingen in 1916 werd er beslist om het Native Contingent van de Maori’s om te vormen tot een genie-eenheid, het Maori Pioneer Battalion. Dat bataljon had nog slechts een louter logistieke functie aan het front. Veel Maori’s weigerden om over te stappen naar het nieuwe bataljon, want zij beschouwden zichzelf als een krijgshaftig volk. Toch werden alle Maori’s onderverdeeld in de genie-eenheid, want men vreesde dat ze de aangeleerde oorlogsvaardigheden na de oorlog weleens tegen de Britse kolonialen zouden kunnen gebruiken.

 

 

Op 4 oktober 1917, tijdens de Slag bij Broodseinde, maakte de Nieuw-Zeelandse Divisie deel uit van het II. ANZAC Corps. Die dag slaagden ze er in om de vooropgestelde objectieven te bereiken, namelijk de verovering van 's Graventafel en de ‘Mittel Riegel’, om vervolgens dan op te rukken tot de Ravebeek. Het gehucht ’s Graventafel kwam na de Tweede Slag bij Ieper (22 april - 25 mei 1915) enkele kilometers achter de Duitse frontlijn te liggen, tussen de Duitse 3e en 4e verdedigingslinie, respectievelijk de ‘Wilhelm Stellung’ en de ‘Flandern I Stellung’ genaamd. De twee stellingen werden o.a. ter hoogte van ’s Graventafel met elkaar verbonden via een dwarsstelling, de ‘Mittel Riegel’ of ‘Gravenstafel Switch’ genaamd. De Nieuw-Zeelanders hadden er meer dan 450 doden te betreuren, maar ze namen die dag wel 1.200 Duitsers krijgsgevangen.

 

 

Op 9 en vooral op 12 oktober 1917 kwamen er nieuwe aanvallen. 12 oktober was een ramp voor de Nieuw-Zeelanders, die dag werden er in enkele uren tijd 846 Nieuw-Zeelanders gedood, ongeveer 2.000 anderen raakten gewond of werden vermist. Dit terwijl die dag geen enkel objectief behaald kon worden. Op geen enkele andere dag in de geschiedenis zijn er meer Nieuw-Zeelanders gewelddadig om het leven gekomen dan op die bewuste 12e oktober van 1917. Na deze rampzalige aanval - New Zealand's ‘blackest day’ at Passchendaele - werden de Nieuw-Zeelanders uit de Salient weggeleid. De ANZAC-troepen werden er afgelost door Canadezen die uiteindelijk in november 1917 het dorpscentrum van Passendale konden veroveren.

 

Passendale zorgde voor meerdere tragedies in heel wat Nieuw-Zeelandse families. Tussen de 1.176 Nieuw-Zeelanders die vermeldt staan op het New-Zealand Memorial op Tyne Cot Cemetery staan ten minste vijf groepen van broers.  Allemaal manschappenOp het New Zealand Memorial op Tyne Cot Cemetery staan de namen van bijna 1200 mannen die hun leven gaven tijdens de slag om Broodseinde en de ‘Derde slag om Ieper’ in oktober 1917. A tribute tot the missing.

 

Meer artikels
Helmen & Kruisen. 25-07-2016
Ovillers-la-Boiselle Frankrijk.

Toen op 1 juli 1916 de Slag aan de Somme (1juli-18novmber 1916) uitbrak bleef Pozières, een boerendorpje dat langs de oud Romeinse weg van Albert naar Bapaume lag, de eerste dagen van het offensief nog redelijk buiten schot.

lees meer ...
2de Regiment Gidsen. 30-03-2015
Halen België.

Na hun deelname aan de slag van Halen op 12 augustus 1914, als onderdeel van de Brigade Gidsen van de Eerste Cavaleriedivisie (onder bevel van Luitenant-Generaal De Witte) verzekerde het 2de Regiment Gidsen de achterhoede van het leger.

lees meer ...
Polygon Wood 5TH Australian Division Memorial. 28-12-2015
Zonnebeke België.

Wie in Australië rondreist, ziet in elke stad of in elk dorp, hoe klein ook, een monument voor de slachtoffers uit de Eerste Wereldoorlog.

lees meer ...