Richebourg  Frankrijk.
De Portugese Nationale Begraafplaats.
Richebourg Frankrijk.

Niet ver van het Indian Memorial van Neuve-Chapelle langs de D947, tussen La Bassée en Estaires, valt een witte muur met daarin een imposante poort ons op.++ Achter het zwaar smeedijzeren hek ligt de Portugese militaire begraafplaats van Richebourg, recht tegenover deze begraafplaats staat een kapel die gewijd is aan Onze Vrouwe Rosario van Fatima.

                                                                                    

Het Britse opperbevel accepteerde in de eerste plaats uitsluitend materiële hulp uit Portugal en bleef terecht uiterst sceptisch over de voordelen van de inmenging van de kersverse Portugese Republiek voor de geallieerde strijdkrachten. De toenemende logistieke problemen van de geallieerden leiden in december 1915 echter tot het verzoek van Groot-Brittannië om alle in Portugese havens aangemeerde Duitse schepen te vorderen. Dit gebeurde op 24 februari 1916 en op 9 maart verklaarde Duitsland de oorlog aan Portugal. Het nieuwe Portugal zette hiermee zijn eerste stappen op het internationale oorlogstoneel. Deze eerste stappen op het internationale toneel werden gezien als een middel om de nationale eenheid te versterken en de legitimiteit van het republikeinse bewind te bekrachtigen. De republiek leed namelijk onder monarchistische opstanden en werd ook geteisterd door een zware economische crisis. Frankrijk slaagde erin om zijn Britse bondgenoot te overtuigen de Portugese versterkingen toch te accepteren en dus werd een Portugees Expeditieleger samengesteld en getraind. Het Portugees Expeditieleger, onder bevel van generaal Tamagnini, kwam in februari 1917 aan in Brest en werd gelegerd bij Aire-sur-la-Lys (in de Pas-de-Calais). Het sloot zich aan bij de 11e divisie van het 1e Britse leger van generaal Horne. In oktober 1917 telde het Portugees Expeditieleger 56.500 mannen. De Portugese staf installeerde zich in het landgoed La Peylouse in Saint-Venant. De Portugese manschappen en officieren maakten er kennis met de loopgraven, die lagen in het dal van de Leie  en waren constant vochtig en modderig. De door hen te verdedigen zone was een natte vlakte gelegen tussen de Leie en het kanaal van La Bassée. De manschappen, die onder Brits bevel stonden, konden zich maar moeilijk aan de barre weersomstandigheden van de winter 1917-1918 aanpassen, de moed zakte hen al snel in de schoenen! Om diverse redenen werd de aanvoer van versterkingen uit Portugal steeds complexer. Ze hadden ook een tekort aan officieren. De gevallen van insubordinatie namen er sterk toe! 

 

 

Juist in dat Leie-dal waar de Portugezen lagen, ze stonden op het punt om door de Britten afgelost te worden, ontketende het Duitse leger op 9 april 1918 de operatie ‘Georgette’. De Duitsers deden dat in de hoop om een beslissende overwinning af te dwingen en dat nog vóór de massale aankomst van de Amerikaanse troepen. De tien Duitse divisies bestormden in drie opeenvolgende aanvalsgolven de twee onvoltallige en zeer slecht geleide Portugese divisies. Op die ene dag verloor Portugal 7.500 man aan doden en gewonden, maar de meesten van hen werden krijgsgevangen genomen. De overblijvende Porutgezen hielden de volgende dag nog samen met de Schotten stand bij La Couture, en trokken zich dan pas terug. Op 13 april werden Portugese eenheden uitgezonden om de 14e en 16e Britse divisies tussen Lillers en Steenbeke te ondersteunen. De Duitsers namen Estaires, Armentières en Bailleul in, maar liepen vast bij Béthune en Hazebrouck. Het offensief werd op 18 april 1918 gestaakt.

 

 

De Portugezen namen nog deel, als één divisie, aan het geallieerde offensief van 1918. Bij het afkondigen van het staakt-het-vuren op 11 november 1918 waren de Portugezen doorgedrongen tot bij de Schelde in België. Op een totaal van ongeveer 56.500 gemobiliseerde mankrachten betreurde Portugal in 1918 ongeveer 2.100 doden, 5.200 gewonden en 7.000 krijgsgevangenen. 1.831 van de omgekomen Portugezen rusten op de Camitario Militar Portugues in Richebourg-l'Avouè, één van de weinige militaire dodenakkers die de inzet van Portugal in de Eerste Wereldoorlog herdenkt. De stoffelijke resten werden in Richebourg tussen 1924 en 1938 samengebracht. De lijken kwamen o.a. van op de Franse begraafplaatsen uit Le Touret, Ambleteuse, Brest, … en het Belgische Doornik, maar er werden ook stoffelijke resten van krijgsgevangene uit Duitsland naar hier overgebracht. De muur en de poort werden in 1935 opgericht met ingevoerde materialen uit de Portugal.

 

 

Op Boulogne Eastern Cemetery ( Boulogne-sur-Mer) werden ook 140 Portugezen begraven rond een  kleine memorial. Het hoofdkwartier van het Portugese expeditieleger was gevestigd in Ambleteuse ten noorden van Boulogne.

 

Meer artikels
Ralentis... tu arrives près de mon école! 28-07-2014
Transinne België.

'Ralentis... tu arrives près de mon école!' ligt binnen het schootsveld van dit kanon.

 

Op de loop van het kanon staat in het Latijn: Ultima Ratio Regum ( vrij vertaald: DE LAATSTE HOOP VAN DE KONINGen) Deze leuze staat vandaag nog op het kenteken van de Belgische artillerie. Houwitser, kanon of mortier?

lees meer ...
Pipers Memorial. 05-09-2016
Longueval Frankrijk.

In het centrum van het dorpje Longueval (Somme) staat een monument waar alle Britse bussen stil houden. Het herdenkingsmonument is er gekend als het Piper’s memorial.

lees meer ...
Thiepval Memorial. 08-08-2016
Thiepval Frankrijk.

Gedurende de slag om de Somme (1 juli tot 19 november 1916) lag het dorp Thiepval, waar de Duitsers een net van loopgraven en ondergrondse schuilplaatsen hadden gebouwd, te volle in het oorlogsgeweld.

lees meer ...