Londen Verenigd Koninkrijk.
Memorial Belgian Soldiers 1914-1918 Kensal Green St-Mary’s.
Londen Verenigd Koninkrijk.

Tijdens WOI (periode 1914-1919) trokken en verbleven ruim 250.000 Belgische vluchtelingen naar Groot-Brittannië.Over het algemeen hadden de Belgen het daar goed. De eerste oorlogsmaanden in Groot-Brittannië werden ten voordele van de vluchtelingen vooral gekenmerkt door een stormvloed aan liefdadigheidsinitiatieven. Naast de talloze privé-initiatieven probeerden ook de officiële organen zoveel mogelijk fondsen te verwerven voor het goede doel en de 'Poor Little Belgians ' (arme kleine Belgen).

 

Eind 1914, begin 1915 leek wel iedereen zich te bekommeren om de Belgische vluchtelingen.  Het meest gevoelige onderwerp in het verhaal van de Belgische vluchtelingen waren allicht de militairen, en dat ondanks het steeds toenemende aantal Britse militaire slachtoffers. De Belgische strijders werden eveneens mee opgevangen in het Verenigd Koninkrijk, in convalescent homes, homes for Belgian soldiers en in de oude Poor Houses. Niet zelden organiseerde de plaatselijke bevolking een wekelijkse namiddag vol vertier voor de gewonde Belgen. Zeker een mooi gebaar want terwijl de Britse zonen werden uitgezonden om in België te gaan vechten waren Belgen in ballingschap die gewoon wat ‘rondhingen’! Dat dit niet tot meer ergernis heeft geleid dan het heeft gedaan, kan voor een groot deel toegeschreven worden aan het feit dat duizenden Belgen aan de slag gingen in de Britse oorlogsindustrie. Tijdens hun verblijf in het Verenigd Koninkrijk hebben de Belgen meer dan vijfhonderd bedrijven opgericht, bijna allemaal in de oorlogsindustrie. De grootste en bekendste waren ongetwijfeld de Pelabon fabriek in Richmond/Twickenham (West Londen) en Kryn&Lahy in Letchworth Garden City. Een wijk van Letchworth heet er in de volksmond nu nog steeds 'Little Antwerp'. Tussen Durham en Newcastle, Noord Engeland, bevond zich een volledig Belgische kolonie, met elektriciteit, stromend water en met de Belgische frank als munteenheid.

 

 

Het Belgische oorlogsmonument uit de Eerste Wereldoorlog op Kensal Green St-Mary's R.C.C. (London), ligt in het noordwestelijke gedeelte van de Rooms katholieke begraafplaats St Mary’s en leunt aan tegen de omringende muur van het nabij gelegen Kensal Green Cemetery. Het gedenkteken werd in de jaren 1920 ontworpen door Sue Dring en P Lindsey Clark en werd vervaardigd uit Portland steen. De inwijding en onthullingceremonie vonden plaats op 11 december 1932, dit gebeurde in aanwezigheid van de Belgische ambassadeur Baron de Cartier de Marchienne.

 

 Het monument bestaat uit een boog met twee kolommen van Byzantijnse stijl en draagt bovenaan de inscriptie 'BELGIAN SOLDIERS 1914-1918' (Belgische soldaten 1914-1918). Tussen de twee kolommen staat een voetstuk met daarop de beeltenis van de Maagd Maria die rouwt over het lichaam van Christus. Op de sokkel staat: 'GREATER LOVE THAN THIS NO MAN HATH, THAT A MAN LAY DOWN HIS LIFE FOR HIS FRIENDS/ S. JOHN. XV. 13' (vrij vertaald betekend dit min of meer het volgende: ‘Er is geen grotere liefde dan je leven te geven voor je vrienden’.)

 

Op het beide zijden van de pedestal lezen we aan de ene zijde een Vlaamse en op de andere zijde een Franstalige inscriptie. In het Vlaams klinkt de tekst als volgt: "HIER RUSTEN BELGISCHE SOLDATEN DIE NADAT ZIJ IN DEN STRIJD VOOR'S LANDS ONAFHANKELIJKHEID WERDEN GEKWETST IN ENGELAND WERDEN OPGENOMEN EN IN DIE GASTVRIJ LAND STIERVEN. GOD SCHENKE HUN DE EEUWIGE RUST. BELGIE BEWARE TROUW HUN AANDENKEN." Vooraan centraal op het verhaarde deel van het monument ligt een herdenkingsplaquette met daarop de tekst ‘A NOUS LE SOUVENIR A EUX L'IMMORTALITE - OEUVRE NATIONALE/ LE SOUVENIR BELGE/ 1914-1918'.

 

 

Het monument draagt de namen van 77 overleden Belgische militairen uit de Eerste Wereldoorlog in Londen. Eén van hen was Jean Joseph Gillet die overleed op 9 april 1918. Jean werd op 6 mei 1889 te Herstal (Luik) geboren. Hij was 28 jaar toen hij in Londen stierf en begraven werd op het St Mary Roman Catholic Cemetery.

 

 

Een andere Belgische militair die ook vermeld staat op het monument is Lodewijk De Keyser, hij was brigadier bij het 7e Artillerie en overleed op 8/09/1917. Lodewijk kwam om het leven tijdens een heldhaftige daad! Brigadier De Keyzer en soldaat Drabs, beiden van het 7e regiment artillerie waren met verlof in Westminster en wandelden, op 7 september, nabij de Temple Stairs. Plots hoorden ze een kreet vanuit de rivier de Thames weerklinken. Op enkele meters van de oever bemerkten ze een hoed. De Keyzer die nochtans niet kon zwemmen speelde zijn soldatenjas uit en dook in het water. Hij verdween onder het water. Toen soldaat Drabs dat zag sprong ook hij, volledig gekleed, in het sop! Maar hij kon zijn vriend niet bereiken. De volgende dag werd het lijk van Lodewijk De Keyser en dat van de persoon welke hij had proberen te redden opgevist uit het water.

 

Ten noorden van het gedenkteken bevinden zich ook graven van Belgische burgers gedood in en rond Londen tijdens de Tweede Wereldoorlog.

 

Meer artikels
Maple Copse Cemetery. 12-02-2018
Zillebeke (Ieper) België.

Zillebeke dorp en het grootste deel van de gemeente waren gedurende het grootste deel van de oorlog in Britse handen.

lees meer ...
Essex Farm Cemetery 15-07-2014
Boezinge (Ieper) België

Een foto genomen van een starende man, 80 jaar na de wapenstilstand. Hij lijkt te mijmeren over wat er zich toen heeft afgespeeld op die plaats. Deze man uit Oxford vertelde dat z'n vader hier in de streek had gevochten in de Grote Oorlog, terwijl hijzelf aan de landing in Normandië had deelgenomen. Waarom hij zijn hoed heeft afgenomen heb ik nooit gevraagd. Wellicht uit eerbetoon en respect. Dit heeft me ook vaak aan het denken gezet, wat is er daar precies gebeurd?

lees meer ...
100 jarige herdenking Slag om Merkem 16-04-2018
Merkem België.

In de lente van 1918 voerden de Duitsers opnieuw een doorbraakpoging uit.

lees meer ...