Wijtschate (Heuvelland) België.
Iron Harvest.
Wijtschate (Heuvelland) België.

Waar deze koeien nu onwetend grazen vind men onder de grond nog vaak de sporen van de grote oorlog, soms slechts op en diepte van enkele centimeters of decimeters. Op 16 april 2018 begon een internationaal team van archeologen en historici nabij de dorpskern van Wijtschate op Höhe 80 (heuvel 80) een goed bewaard Duits bolwerk op te graven. Deze vesting, door de Britten Hill 80 genoemd, was tot dan onaangeroerd gebleven. Het toenmalige Duitse bolwerk  werd hier uitgebouwd rond een molen, en daarbij werd toen ook een complex stelsel van loopgraven aangelegd. Men wist dus dat op Hill 80 een uiterst goed bewaard Duits loopgravensysteem uit de Eerste Wereldoorlog onder de grond stak, maar de historische plek werd plots bedreigd door de geplande aanleg van een nieuwe verkaveling. Dankzij de steun van mensen uit alle hoeken van de wereld kon men via crowdfunding de nodig fondsen samenbrengen (uiteindelijk bracht de crowdfunding bijna 180.000 euro op) om hier een degelijk archeologisch onderzoek uit te voeren, het project kreeg de naam “Dig Hill 80”.

 

Tegen half mei hadden de archeologen hier al 1.200 voorwerpen en meer dan 40 stoffelijke resten van gesneuvelde militairen opgegraven. Er werd naast Britse en Duits materiaal ook heel wat Franse spullen ontdekt die stammen uit het begin van de oorlog. Maar de opgravingen leverden meer op dan verwacht. De archeologen hoopten loopgravenstelsels te vinden en funderingen van een oude maalderij, maar nu blijken onder die gebouwen nog zeer goed bewaarde kelders in de grond te steken. Tijdens de oorlog was de plek een versterkt hoofdkwartier van de Duitsers, zij hadden één van de kelders omgebouwd tot bunker, met een dubbele rij betonblokken die aan de binnenkant van de keldermuren waren geplaatst. Tegen het eind van de maand juni had men al 67 lichamen en 1.500 voorwerpen gevonden!

 

Voor de archeologen wordt het een race tegen de klok want na de zomer verschijnt op Höhe 80 een nieuwe woonwijk. Dat betekent dat de klus tegen het bouwverlof moet geklaard worden. En aangezien er meer werk is dan voorzien aan het deel waar de gebouwen staan op de molenaarssite, zal op een ander moment, elders op de site, tijd gewonnen moeten worden. Het project, blijkt alvast een schot in de roos te zijn! Zoals de plannen nu zijn moet de unieke site van Höhe 80 uiteindelijk volledig verdwijnen, maar ergens hopen de archeologen dat toch nog een redding mogelijk is, zodat dit soort erfgoed niet verloren hoeft te gaan!

 

Hier in Heuvelland vielen heel veel oorlogsslachtoffers, en dit van alle nationaliteiten, maar honderd jaar geleden, op 14 juli 1918, sneuvelde hier ook een Amerikaans militair. Hij was de eerste Amerikaan die op Vlaamse bodem in een gevechtssituatie om het leven kwam! Die trieste eer viel te beurt aan corporal (korporaal) William (Billy) Leonard (Army Serial Number 1211449). William werd geboren op 11 december 1889, hij was de zoon van John en Winifred Leonard uit Flushing, New York.William had 3 broers en 5 zussen en werkte als journalist bij de Daily Times van Flushing. Zijn vrienden kenden hem als een grappenmaker die ook sociaal geëngageerd was.

 

Toen  de USA Duitsland de oorlog verklaarde nam William vrijwillig dienst in het leger en kwam terecht in het 107th Infantry Regiment van de 27th Division. Hoewel hij nog geen dienst moest doen in de eerste linie, had hij zich toch als vrijwilliger opgegeven. Hij wou gewoon eens zien hoe het er eigenlijk aan toe ging! 14 juli ’18 was een koude en miezerige dag. Die nacht leidde een Britse gids hem naar het front bij de Scherpenberg. Daarachter lag het niemandsland en de Kemmelberg. Het krioelde er van de Duitsers. William mocht met enkele Britse militairen mee op een nachtelijke missie. Ze moesten in het niemandsland de prikkeldraadversperringen gaan herstellen. Om middernacht kropen ze uit hun loopgraaf het donkere en gevaarlijke niemandsland tegemoet. Ze waren nog maar net vertrokken of de Britten openden een hels artillerievuur, het Duitse antwoord bleef niet lang op zich wachten. De Britse sergeant van dienst besefte direct dat gevaar dreigde voor zijn mannen en riep hen allen terug naar de veiligere loopgraaf. Maar gedurende hun terugtocht ontplofte een artilleriegranaat midden in de groep. Een van de Britten was op slag dood en William kreeg een obusscherf in zijn maagstreek.

 

Terug in de loopgraaf werd hij hevig bloedend in veiligheid gebracht, maar daar merkten zijn Britse strijdmakkers dat hij ondertussen al overleden was. Samen met de Brit werd hij op de rechterhelling van de Scherpenberg begraven. Kort nadien werd hij overgebracht naar een Britse begraafplaats in Loker. Op 5 juni 1919 kreeg hij een tijdelijke rustplaats op het American Plot op Lyssenthoek Cemetery in Poperinge. Nu ligt hij begraven te Waregem op de Amerikaanse begraafplaats Flanders Field American Cemetery (Plot B - Rij 02 - graf 14).

 

De krant waar hij werkte, de Daily Times, schreef: “He fell advancing to meet the foe ( hij viel toen hij oprukte om de vijand te ontmoeten). Korporaal William Leonard was ook de eerste militair van de 27e divisie die sneuvelde in actie. De 27th Division (Orion) van de National Guard uit New York werd getraind in Camp Wadsworth in South-Carolina. In mei 1918 vertrok ze naar Frankrijk waar ze de volledige periode van haar dienst overzee aan het Britse leger toegevoegd werd als deel van het Tweede Legercorps. De divisie vocht in België aan het oostelijke deel van de lijn rond Poperinge en in de sector rond Dikkebus.

 

 

 

Meer artikels
Griekse Militaire Begraafplaats ' 05-09-1918'. 03-09-2018
Doirani Griekenland.

Voor de meesten onder ons is de Slag bij Dojran ( ook Dorian geschreven) een totaal onbekend gevecht uit WOI.

lees meer ...
Estrées Communal Cemetery. 01-10-2018
Estrées Frankrijk.

Het dorp Estrées ligt 14 km ten noorden van St Quentin.

lees meer ...
Duitse Loopgraaf. 04-06-2018
Mesen België.

Af en toe geeft De Groote Oorlog een geheim prijs.

lees meer ...